History of Minamata Disease

User Rating: 5 / 5

Star ActiveStar ActiveStar ActiveStar ActiveStar Active

Mercury pollution triggered the Minamata disease epidemic in Japan. Thousands suffer for life. What did happen? How about in Indonesia?
Often, it’s been too late to realize bad things that happened. That was the situation in the city of Minamata, Japan around 1956. Hundreds of thousands of residents mysteriously experienced paralysis, nervous disorders, cancer, and even led to death. No one thought that the disease which is now called Minamata disease was caused by a toxic substance called mercury.

Minamata bay is a witness to a dark history and clear evidence of the enormity of the impact of human ignorance in tackling mercury pollution. Currently, Indonesia is facing the threat of mercury pollution, one of which is from Small-Scale Gold Mining (ASGM) activities.

ASGM still relies on mercury in the gold extraction process. Furthermore, mercury waste generated from ASGM flows into water sources and settles into the sea. As a result, marine catches that are rich in nutrients now contain toxins that are harmful to anyone who consumes them. Not only that, the mercury that evaporates from the waters into the air also has the potential to permanently damage the respiratory organs and nervous system. All of this makes the mercury threat an inevitable snowball effect. If we ignore it, Minamata disease can hit Indonesia at any time 

Reporting from Verywell Health, the Minamata pandemic began with changes in the behavior of cats in Minamata who convulsed and plunged into the sea like suicide. The locals were shocked by the “unusual” behavior of the cats. But soon followed by strange symptoms in local residents who experience shaking, seizures, difficulty walking, reduced hearing, paralysis, and even death. This enormous impact then invited the Japanese government to research the causes of the pandemic in Minamata. It is known that the disease is caused by consuming fish and shrimp contaminated with mercury.

Reporting from Boston University, this was caused by the release of large quantities of methyl mercury waste by the Chisso Corporation chemical plant into Minamata Bay. This went on for 36 years and accumulated 27 tons of mercury waste. Poisoning water, fish, shrimp, shellfish, plants, and all around Minamata Bay. The disease was later named after its origin, namely Minamata disease. According to the Japanese government, 1,784 people died of Minamata disease and tens of thousands more suffered symptoms ranging from severe to sensory disturbances to the nervous system.

Then, on March 1, 1956, a doctor in Japan published a case report of an epidemic that attacked the central nervous system. This is the first official finding to indicate the emergence of Minamata disease caused by mercury poisoning. 
More than 2,000 people died and 17,000 people had to spend their lives with paralysis, nerve damage, loss of sight and speech. Mercury is transferred from mother to fetus and also causes miscarriage. Babies who are born also have to suffer from physical deficiencies and mental retardation for life. 
It all started with Chisso Co's poor mercury waste management. Ltd., a manufacturer of chemical fertilizers, acetic acid, vinyl chloride, and plasticizers. Why not, around 200 to 600 tons of mercury waste has been dumped into Minamata Bay since 1932. This mercury then reacts with bacteria in the exposed fish and transforms into the most dangerous form of mercury, namely methylmercury or organic mercury. Minamata residents, who are mostly fishermen, consume fish from Minamata Bay almost every day. Without realizing it, the fish that was healthy turned into a deadly poison. 
Residents who protested, demanded Chisso Co. As a result, the company has to spend 2 billion yen per year for therapy and medical expenses. That number is nothing compared to the suffering that the affected people have to endure. At the urging of the government, Chisso Co. eventually ceased production of acetic acid in 1968.

How about Indonesia?
Minamata disease is not exclusive to Japan. As the fact shown, similar case happened again in Iraq in 1970. This time the mercury poisoning stroke from wheat which was given an antifungal drug made from mercury. A total of 35 people died and 321 others suffered lifelong disabilities. Other countries that have recorded cases of Minamata disease include Pakistan and Guatemala.
In Indonesia, the threats of mercury pollution come from coal-fired power plant emissions, electronic waste, and rampant illegal gold mining which still uses mercury as its raw material. The Endcoal.org noted that from 2006 to 2020, there have been 171 coal-fired power plants operating in Indonesia. This figure will continue to increase in line with the expansion of new PLTU units in various regions in Indonesia, considering that coal is still considered the most affordable energy source. From the results of modeling by Lauri Myllivirta, an air pollution expert from Greenpeace in 2018, it was revealed that the Celukan Bawang II PLTU in Bali could produce 15 kilograms of mercury per year which would settle in surrounding forest and agricultural land. This is a bad sign for residents who depend on the produce and water sources in the vicinity.

The impact of mercury pollution is also starting to be seen in several locations around Small-Scale Gold Mining (PESK). Since 2017, KLHK has recorded as many as 850 small-scale gold mining points spread across 197 regencies/cities in Indonesia. Furthermore, the results of blood tests conducted by the Pattimura Military Command Health Team on residents of Debowae Village, Maluku noted that the mercury content in urine ranged from 10.5 to 127 micrograms/liter. This value is very worrying when compared to the normal limit, which is only 9 micrograms/liter.

Symptoms of Minamata disease/Minamata syndrome.
Minamata disease is a disease of the central nervous system disorder characterized by sensory loss (taste, touch, smell, and hearing), shaking (tremor), memory impairment, ataxia (impaired coordination of muscle movements), and disatria (loss of muscle control). Minamata disease can have bad consequences such as loss of all control over the muscles making the sufferer move and talk uncontrollably like crazy. Ataxia of the Minamata can also lead to complete paralysis, coma, and even death. Minamata disease suffered by a pregnant woman is very dangerous for the child in her womb. Reporting from Medicine, mercury damages the developing fetal brain, causing microcephaly (a very small head), mental retardation, blindness, and also deafness. Although the symptoms can be reduced by neurologic drugs. However, until now there is no definite cure for Minamata disease caused by mercury poisoning. Therefore, we must avoid the use of mercury by paying attention to what we eat and where it comes from.

Common symptoms: 
1. Muscle spasm.
2. Numbness (tingling) in hands and feet.
3. Weak muscles. 
4. Narrowed vision. 
5. Speech and hearing impairment.

Although it cannot be treated, Minamata disease can be prevented. The World Health Organization (WHO) recommends limiting the consumption of large fish with high levels of mercury such as shark, grouper, mackerel, and tuna. Instead, choose types of fish or seafood that are low in mercury, such as mujair, catfish and pond milkfish. It is also recommended to be more careful when consuming marine fish that are larger than the palm of the hand, because the larger the size, the greater the mercury in it.

Pencemaran merkuri memicu epidemi penyakit minamata di Jepang. Ribuan menderita seumur hidup. Apa yang terjadi? Bagaimana di Indonesia? 

Seringkali, ketika kita baru menyadari sesuatu yang buruk sedang terjadi, semua sudah terlambat. Itulah situasi di kota Minamata, Jepang sekitar tahun 1956. Ratusan ribu warga secara misterius mengalami kelumpuhan, gangguan saraf, kanker, bahkan sampai berujung kematian. Tidak ada yang menyangka kalau penyakit yang sekarang dinamakan penyakit Minamata ini disebabkan oleh satu zat beracun bernama merkuri.

Teluk Minamata adalah saksi sejarah kelam dan bukti nyata  dari dahsyatnya dampak kelalaian manusia dalam menanggulangi pencemaran merkuri. Kini Indonesia menghadapi ancaman pencemaran merkuri salah satunya dari kegiatan Pertambangan Emas Skala Kecil (PESK). 

PESK masih mengandalkan merkuri dalam proses ekstraksi emas. Lebih lanjut, limbah  merkuri yang dihasilkan dari PESK mengalir ke sumber air dan bermuara di laut. Imbasnya, hasil tangkapan laut yang kaya nutrisi kini mengandung racun yang berbahaya bagi siapa saja yang mengonsumsinya. Tidak hanya itu, merkuri yang menguap dari perairan ke udara juga berpotensi merusak organ pernapasan dan sistem saraf secara permanen. Ini semua membuat ancaman merkuri bak bola salju yang tak terelakkan. Bila abai, penyakit Minamata bisa menghantam Indonesia kapan saja.


Dilansir dari Verywell Health, pandemik minamata diawali oleh perubahan perilaku kucing di Minamata yang kejang-kejang dan terjun ke laut seperti bunuh diri. Penduduk setempat dikejutkan dengan perilaku “gila” kucing-kucing tersebut. Namun tidak lama disusul dengan gejala aneh pada penduduk setempat yang mengalami gemetar, kejang, kesulitan berjalan, berkurangnya pendengaran, kelumpuhan, hingga kematian. Dampak yang sangat besar tersebut kemudian mengundang pemerintah jepang untuk meneliti penyebab pandemi di Minamata. Diketahui bahwa penyakit tersebut dikarenakan mengonsumsi ikan dan udang yang terkontaminasi merkuri.

Dilansir dari Boston University, hal tersebut disebabkan oleh pelepasan limbah methyl merkuri dalam jumlah besar oleh pabrik kimia Chisso Coorporation ke teluk Minamata. Hal ini berlangsung selama 36 tahun dan mengakumulasikan limbah merkuri seberat 27 ton. Meracuni air, ikan, udang, kerang, tumbuhan, dan semua disekitar Teluk Minamata. Penyakit tersebut kemudian dinamai sesuai asalnya yaitu penyakit minamata. Menurut Pemerintah Jepang, 1.784 orang mati karena penyakit minamata dan puluhan ribu lainnya menderita gejala berat hingga sekedar gangguan sensori pada sistem sarafnya.

Kemudian, di 1 Maret 1956, seorang dokter di Jepang mempublikasikan laporan kasus epidemi yang menyerang sistem saraf pusat. Ini adalah temuan resmi pertama yang menandakan kemunculan penyakit minamata yang disebabkan oleh keracunan merkuri. 

Lebih dari 2000 orang meninggal dan 17.000 warga harus menghabiskan hidupnya   dengan kondisi lumpuh, kerusakan saraf, kehilangan penglihatan dan kemampuan berbicara. Merkuri yang ditransfer dari ibu ke janin juga banyak menyebabkan keguguran. Bayi yang terlahir pun harus menderita kekurangan fisik dan keterbelakangan mental seumur hidup.

Ini semua berawal dari pengelolaan limbah merkuri yang buruk oleh Chisso Co. Ltd, pabrik pupuk kimia, asam asetat, vinil klorida, dan plasticizer (zat pelentur plastik). Betapa tidak, sekitar 200 sampai 600 ton limbah merkuri dibuang begitu saja ke teluk Minamata sejak tahun 1932. Merkuri ini kemudian bereaksi dengan bakteri di dalam ikan-ikan yang terpapar dan bertransformasi menjadi bentuk merkuri yang paling berbahaya, yaitu methylmercury atau merkuri organik. Penduduk Minamata yang mayoritas nelayan, mengonsumsi ikan dari teluk Minamata hampir setiap hari. Tanpa disadari, ikan yang tadinya menyehatkan berubah jadi racun mematikan.

Warga yang tak terima menuntut Chisso Co. Alhasil, pihak perusahaan harus mengeluarkan dana sebesar 2 milyar Yen per tahun untuk biaya terapi dan ongkos berobat. Angka itu tidak ada artinya ketimbang penderitaan yang harus dialami warga yang terdampak. Atas desakan pemerintah, Chisso Co. akhirnya menghentikan produksi asam asetatnya di tahun 1968.


Penyakit minamata tidak eksklusif untuk negara Jepang saja. Buktinya, hal yang serupa terjadi lagi di Irak pada tahun 1970. Kali ini keracunan merkuri berasal dari gandum yang diberi obat anti jamur berbahan dasar merkuri. Sebanyak 35 orang meninggal dan 321 lainnya menderita cacat seumur hidup. Negara lain yang tercatat pernah mengalami kasus penyakit minamata diantaranya adalah Pakistan dan Guatemala.

Kondisi ini sudah terjadi di kawasan tambang emas Cisitu, Banten. Sumber: MedicussTerpapar Merkuri

Gambar. Kelalaian manusia dalam menangani limbah merkuri telah menghancurkan kehidupan ribuan orang, termasuk bayi-bayi yang tak berdosa ini. Kondisi ini sudah terjadi di kawasan tambang emas Cisitu, Banten. Sumber: Medicuss

Di Indonesia, beberapa ancaman pencemaran merkuri datang dari emisi PLTU batubara, sampah elektronik, dan  maraknya penambangan emas ilegal yang masih menggunakan merkuri sebagai bahan bakunya. Endcoal.org mencatat bahwa sejak tahun 2006 sampai 2020, telah ada 171 PLTU batubara yang beroperasi di Indonesia. Angka ini akan terus meningkat seiring berjalannya ekspansi unit PLTU baru di berbagai wilayah di Indonesia, mengingat batubara masih dinilai sebagai sumber energi yang paling terjangkau. Dari hasil pemodelan oleh Lauri Myllivirta, ahli polusi udara dari Greenpeace tahun 2018, terungkap bahwa PLTU Celukan Bawang II di Bali bisa menghasilkan 15 kilogram merkuri per tahun yang akan mengendap di lahan hutan dan pertanian sekitar. Ini adalah pertanda buruk bagi penduduk yang bergantung pada hasil bumi dan sumber air di sekitarnya.

Dampak dari pencemaran merkuri juga mulai terlihat di beberapa lokasi sekitar Pertambangan Emas Skala Kecil (PESK). Sejak tahun 2017, KLHK mencatat sebanyak 850 titik penambangan emas skala kecil yang tersebar di 197 Kabupaten/Kota di Indonesia. Lebih lanjut, hasil pemeriksaan darah yang dilakukan oleh Tim Kesehatan Kodam Pattimura pada penduduk Desa Debowae, Maluku mencatat kandungan merkuri pada air seni berkisar antara 10,5 sampai 127 mikrogram/liter. Nilai ini sangat mengkhawatirkan bila dibandingkan dengan batas normalnya, yang hanya sebesar 9 mikrogram/liter. 


Penyakit minamata adalah penyakit gangguan sistem saraf pusat yang ditandai dengan memudarnya indra sensorik (perasa, peraba, penciuman, dan pendengaran), gemetar (tremor), gangguan ingatan, ataksia (terganggunya koordinasi gerakan otot), dan disatria (hilangnya kendali atas otot). Penyakit minamata dapat berakibat buruk seperti hilangnya seluruh kontrol terhadap otot membuat penderitanya bergerak dan berbicara tanpa terkendali seperti orang gila. Ataksia dari minamata juga dapat menyebabkan kelumpuhan total, koma, dan berujung pada kematian. Penyakit minamata yang diderita oleh seorang ibu hamil, sangat membahayakan anak dalam kandungannya. Dilansir dari Medicine, merkuri merusak otak janin yang sedang berkembang, menyebabkan mikrosefalus (kepala yang sangat kecil), keterbelakangan mental, buta, dan juga tuli. Walaupun gejalanya dapat dikurangi dengan obat-obatan neorologis. Namun hingga saat ini tidak ada obat pasti untuk mengobati penyakit minamata akibat keracunan merkuri. Oleh karena itu kita harus menghindari penggunaan merkuri dengan memperhatikan apa yang kita makan dan darimana sumber makanan tersebut.

Gejala umum : 

  • Kejang otot
  • Mati rasa (Kesemutan) pada tangan dan kaki
  • Otot melemah
  • Penglihatan menyempit
  • Gangguan bicara dan pendengaran

Walau tidak bisa diobati, penyakit minamata bisa dicegah. World Health Organization (WHO) menganjurkan pembatasan konsumsi ikan besar dengan kadar merkuri tinggi seperti hiu, kerapu, makarel, dan tuna. Sebagai gantinya, pilihlah jenis ikan atau makanan laut yang rendah merkuri seperti mujair, lele dan bandeng kolam. Dianjurkan pula untuk lebih berhati-hati saat mengonsumsi ikan laut yang berukuran lebih besar dari telapak tangan, karena Semakin besar ukurannya, semakin besar pula kadar merkurinya.


Banner of Advocacy

Really! how can we stand, if there is no land. How can we have the future if there is no culture to live today?

Newsletter Publication

Click the icon to read or download our newsletter.

Alternatif Ekonomi Kreatif

Podcast on Spotify

Click to listen to discussions about community and the dynamics. It is on spotify!

Character Building

Collaborative Partners

  • Universitas Iqra Buru, Maluku
  • LP2M Universitas Pattimura, Maluku
  • Southern Cross University, Australia
  • Desa Wisata Taro